Cancer de la gorge

Le cancer de la gorge comprend les néoplasies qui se développent au niveau :

  • Du pharynx,
  • Du larynx,
  • Des amygdales.


Les symptômes du cancer de la gorge varient en fonction de la localisation de la tumeur.

La gorge est un tube musculaire qui commence derrière le nez et termine dans le cou.
Le larynx se trouve juste au-dessous du pharynx. Un cancer de la gorge peut se développer à ce niveau.

Cancer de la gorge
Cancer de la gorge

Le larynx est formé de :

  • Cartilage,
  • Cordes vocales qui vibrent pour produire le son quand on parle.

Le cancer de la gorge peut aussi toucher la partie de cartilage (épiglotte) qui se trouve au-dessus de la trachée.
Une autre forme de cancer de la gorge est le cancer des amygdales (lymphome) dans la partie postérieure de la gorge.

 

Les causes des cancers de la gorge

Alcool et tabac
La consommation excessive d’alcool et de tabac (y compris d’autres types de tabac qui ne se fument pas comme le tabac à mâcher et le tabac à priser) sont les deux facteurs de risque les plus importants pour les cancers de la tête et du cou, notamment pour les cancers :

  • De la cavité buccale,
  • De l’oropharynx,
  • De l’hypopharynx,
  • Du larynx.

Au moins 75 % des cancers de la tête et du cou sont causés par la consommation de tabac et d’alcool.
Les personnes qui fument et boivent présentent un risque accru de développer des cancers par rapport aux personnes qui ne font que boire.

Papillomavirus humain
L’infection virale à papillomavirus humain (VPH) peut causer un cancer, notamment certains sous-types du virus, par exemple le HPV-16.
Le papillomavirus est un facteur de risque pour certains types de cancer de la tête et du cou, en particulier les cancers oropharyngés qui touchent :

  • Les amygdales,
  • La base de la langue.

En cas de rapports sexuels oraux avec une personne infectée par le papillomavirus, on risque de développer un cancer de la gorge.

 

Facteurs de risque pour les cancers de la tête et du cou 

  • Chique de bétel (paan) : il s’agit d’une préparation à mâcher (habitude très fréquente dans les pays asiatiques) ;
  • Boissons très chaudes (dont la température est supérieure à 65°). La température élevée endommage la muqueuse ;
  • Consommation d’aliments salés et contenant des conservateurs ;
  • Santé de la bouche. Une mauvaise hygiène buccale ainsi que le manque de dents peuvent être des facteurs de risque pour les cancers de la cavité buccale ;
  • Exposition professionnelle. L’exposition professionnelle à la poussière de bois, aux métaux, à la vapeur des vernis et d’autres solvants est un facteur de risque pour le cancer rhino-pharyngé. L’exposition à l’amiante et aux fibres synthétiques peut provoquer le cancer du larynx. Toutefois, l’augmentation du risque reste controversée ;
  • Exposition aux radiations ;
  • Infection à virus d’Epstein-Barr ;
  • Origine : l’origine asiatique, en particulier l’ascendance chinoise, est un facteur de risque du cancer du pharynx, notamment le cancer du rhino-pharynx.

Ces facteurs de risque ne concernent pas les enfants qui ne sont pratiquement pas touchés par cette grave maladie.
Le cancer de la gorge affecte généralement les personnes de plus de 40 ans.

 

Premiers symptômes de cancer de la gorge

Contrairement à bien d’autres cancers, les symptômes du cancer bénin ou malin de la gorge sont en général évidents pendant la phase précoce.
En particulier :

  • Quand le cancer se trouve dans les cordes vocales (cancer du larynx), les symptômes du cancer de la gorge sont caractérisés par un enrouement permanent.
    L’enrouement est un signal d’alarme précoce qui provient directement des cordes vocales.
  • Les taches blanches ou rouges dans la bouche peuvent être des lésions pré-cancéreuse ou le signe d’un cancer de la bouche.
  • Parfois, une blessure ou un ulcère dans la bouche qui ne s’améliore pas est le premier signe du cancer.

Quels sont les symptômes que l’on ressent en cas de cancer de la gorge ?

  • Souvent, les patients souffrent de maux de gorge ou remarquent une sensation de corps étranger dans la gorge.
  • La sensation de boule dans la gorge est un symptôme très fréquent.
    Les troubles psychologiques et neurologiques sont responsables de la plupart des cas.
    « Globe hystérique » est le terme utilisé pour ce type de symptôme, caractérisé par la seule sensation de nœud dans la gorge et pas par un véritable caillot ou cancer.
    Toutefois, le cancer de la gorge et le cancer laryngo-pharyngé peuvent aussi causer une sensation de boule dans la gorge ; en effet, il s’agit d’un véritable nodule.
  • Ces douleurs à la gorge sont des symptômes fréquents du cancer de la gorge. Toutefois, on les ressent plus fréquemment dans le cas d’autres maladies bénignes.
    Le catarrhe n’est pas un symptôme de cancer du larynx ou du pharynx.

 

Symptômes du cancer de la gorge au stade avancé

  • Pendant les phases avancées de la maladie, les patients souffrent de difficultés à déglutir et l’envie de se racler la gorge est généralement fréquente.
  • L’enrouement, les difficultés à avaler ou ces deux troubles en même temps, qui durent plus de quatre semaines avec ou sans traitement, doivent être considérés comme des symptômes possibles de cancer du larynx. Ils doivent toujours être évalués par un médecin ORL.
  • Quand les symptômes du cancer de la gorge se développent, le cancer cause une forte douleur à la gorge, notamment quand on avale.
    Parfois, la douleur peut aussi se propager à l’oreille et à la tête.
    Un fort mal de gorge peut être un obstacle quand on mange et que l’on avale.
  • La toux peut être un symptôme fréquent de cancer du larynx : à cause d’un corps étranger ou d’une stimulation du cancer de la gorge, les patients souffrent généralement de toux sèche et irritante.
  • Si le cancer de la gorge devient ulcéré et qu’il saigne, on peut tousser du sang ou des glaires purulentes à l’odeur nauséabonde.
    La toux forcée pour se racler la gorge et la sensation d’un corps étranger dans la gorge peuvent être des symptômes du cancer de la gorge.
  • Un cancer du larynx plus important peut mener à une stridulation laryngée, son aigu qui est émis quand on parle.
    Cela est dû à l’obstruction du larynx ou des voies respiratoires à cause du cancer de la gorge.
  • Pendant la phase tardive, le cancer de la gorge peut causer des difficultés à respirer, voire l’étouffement.

Symptômes du cancer de la gorge au quatrième stade
Pendant la quatrième phase du cancer de la gorge, les symptômes qui se manifestent sont les suivants :

Ces symptômes apparaissent aussi pendant la phase terminale des autres types de cancer.

 

Diagnostic du cancer de la gorge 

Les examens utilisés pour déterminer le stade dépendent du type de cancer. Ils peuvent être les suivants :

Examens physiques
Les examens physiques sont réalisés pour recueillir des informations sur le cancer.
Le médecin examine le patient en regardant la gorge et en écoutant les sons émis pour détecter toute anomalie.
L’examen physique peut montrer la position et la dimension du cancer, en plus de sa diffusion aux ganglions lymphatiques et/ou aux autres organes.

Examens complémentaires par imagerie
Les examens complémentaires montrent les images des zones du corps examinées.
Ces études sont très importantes pour l’identification de la maladie.
Les examens suivants peuvent révéler la localisation du cancer, ses dimensions ainsi que sa diffusion éventuelle :

Échographie
Le patient qui ressent des douleurs ou un gonflement dans le cou consulte son médecin pour se faire prescrire une échographie.
Cet examen peut relever le gonflement des ganglions lymphatiques. Il est très utilisé pour étudier la thyroïde, mais est moins fréquent pour la gorge.

Analyses de laboratoire
Parmi les examens de laboratoire, il y a les analyses :

Des tissus prélevés.Par exemple, les examens pour vérifier la fonction du foie et pour détecter les marqueurs tumoraux (substances qui indiquent la présence du cancer si leur dosage est élevé) peuvent apporter de nombreuses informations sur le cancer.

Analyse de sang
L’analyse de sang ne peut pas diagnostiquer les cancers de la cavité buccale ou de l’oropharynx.
Toutefois, le médecin peut prescrire une prise de sang de routine pour aider à déterminer l’état de santé général, notamment avant le traitement (comme en cas d’intervention chirurgicale). Cet examen peut permettre de diagnostiquer :

  • Une malnutrition,
  • Un faible taux de globules rouges dans le sang (anémie),
  • Des maladies du foie,
  • Des maladies des reins.

Quelques années avant l’apparition des premiers symptômes de la maladie, une analyse de sang spécifique peut relever la présence d’anticorps du papillomavirus humain VPH qui peuvent causer un cancer de la gorge.

Études de pathologie
Les recherches sur la pathologie donnent des informations sur :

  • La dimension etle développement du cancer dans d’autres tissus et organes,
  • Le type de cellules tumorales,
  • La différenciation tumorale (degré de ressemblance des cellules tumorales avec les cellules normales).

On peut effectuer une biopsie (ablation de cellules ou de tissus afin de les examiner au microscope) pour recueillir les informations nécessaires sur la pathologie du cancer.
Les examens de cytologie (étude de la cellule) décrivent aussi les résultats obtenus par l’analyse des cellules dans les liquides corporels.

 

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Traitement du cancer de la gorge

Le traitement dépend de la dimension, du type, de la position et de la diffusion éventuelle du cancer. Il est possible d’effectuer :

  1. Intervention chirurgicale. Le cancer est retiré chirurgicalalement en fonction de la position et de la dimension du cancer. On peut effectuer l’ablation :
    • Partielle ou totale du tissu,
    • De la glande thyroïde,
    • Du larynx (laryngectomie),
    • De la langue (glossectomie).
    • Il peut être également nécessaire de retirer les ganglions lymphatiques de la zone si le cancer s’est propagé à l’intérieur de ceux-ci.
  2. Le traitement d’un cancer de la gorge inopérable prévoit la chimiothérapie et parfois la radiothérapie.
  3. Radiothérapie. On envoie des petits faisceaux de radiations qui ciblent de manière précise les cellules tumorales et les détruisent.
  4. Chimiothérapie. On utilise des médicaments pour détruire les cellules tumorales. La chimiothérapie est souvent associée à la radiothérapie.
    La chimiothérapie peut être utile pour le contrôle des cancers qui se sont propagés (métastases) car les médicaments agissent sur l’ensemble du corps.
  5. Les métastases du cancer de la gorge se trouvent généralement dans les ganglions lymphatiques.
  6. Traitement multimodal ou adjuvant, comme l’intervention chirurgicale suivie d’une radiothérapie ou d’une chimio-radiothérapie, notamment en cas de cancers de grandes dimensions.
  7. Alimentation. En cas de cancer, un régime spécial est toujours conseillé aux patients. Toutefois, il faut parler avec le médecin (diététicien) si l’on souffre d’autres maladies qui peuvent limiter l’alimentation.
  8. Suivi à long terme. Cela prévoit des radiographies ainsi que des examens réguliers pour vérifier que le cancer n’est pas réapparu.
  9. Rééducation. L’aide d’un diététicien, d’un orthophoniste et d’un kinésithérapeute peut se révéler nécessaire.
    Après la trachéotomie, le patient doit faire de nombreux exercices de phonation ainsi que de nombreux mouvements pour récupérer la meilleure voix possible et pour réussir à s’alimenter correctement.
    Les assistants sociaux, les conseillers et les psychologues cliniciens peuvent aider les patients à accepter les changements post-opératoires concernant :

    • Leur situation financière,
    • Leur vie sociale et professionnelle,
    • Leur aspect physique.

 

Quel est le taux de survie ? Pronostic du patient atteint de cancer de la gorge

Si le diagnostic est précoce, les cancers de la gorge peuvent être soignés chez 90 % des patients.

  • Si le cancer s’est propagé aux tissus environnants ou aux ganglions lymphatiques du cou, 50 à 60 % des patients peuvent être soignés.
  • Si le cancer s’est propagé (cancer métastatique) aux autres parties du corps au-delà de la tête et du cou, il ne peut pas être soigné.

Le traitement vise à prolonger et à améliorer la qualité de vie.
Après le traitement de base, les patients ont généralement besoin d’autres traitements afin de récupérer leur capacité à parler et à avaler.
Un faible pourcentage de patients (5 % environ) ne pourra plus avaler et devra utiliser une sonde pour s’alimenter.

Pronostic du cancer de la gorge et espérance de vie en fonction du stade
Premier stade

En ce qui concerne le cancer du larynx au stade 1, le taux de survie à 5 ans est d’environ 80 à 95 %.
La survie augmente à 90 à 95 % après une intervention chirurgicale pour traiter un cas de cancer de la gorge au premier stade.

Deuxième stade
Le taux de survie à 5 ans pour le cancer de la gorge au deuxième stade est de 65 à 85 % s’il n’est traité qu’au moyen de la radiothérapie.
La mortalité du cancer de la gorge augmente aux stades supérieurs.

Troisième stade
Pendant cette phase, les patients présentent souvent des ganglions lymphatiques enflés dans le cou et dans d’autres parties du corps.
Les traitements du cancer de la gorge se basent :

  • Sur la radiothérapie préopératoire,
  • Puis sur la résection chirurgicale radicale. Par conséquent, les patients qui souffrent d’un cancer avancé de la gorge présentent un taux de survie à 5 ans beaucoup plus faible, d’environ 50 à 60 %.

Quatrième stade
Le médecin conseille une combinaison de :

  • Radiothérapie préopératoire,
  • Opération chirurgicale,
  • Chimiothérapie post-opératoire.

Le taux de survie à 5 ans des patients qui souffrent d’un cancer de la gorge au stade 4 est de 30 % environ.